Alle leerlingen in het voortgezet onderwijs moeten een maatschappelijke stage lopen. Deze stage bestaat uit minimaal 30 uur werken als vrijwilliger, waarbij de jongeren een bijdrage leveren aan de samenleving. Bijvoorbeeld door vrijwilligerswerk te doen in een verzorgingstehuis en te helpen bij activiteiten voor bejaarden. Of door een actie op te zetten en geld in te zamelen voor een goed doel. Er zijn allerlei mogelijkheden om deze stage in te vullen. Een leerling kan op eigen initiatief zelf iets organiseren, of bij een bestaande organisatie als vrijwilliger gaan werken.

Zo zijn er veel verschillende sectoren waarbinnen het mogelijk is om vrijwilligerswerk te doen. Denk aan goede doelen, ict en media, kunst en cultuur, natuur en milieu, onderwijs en educatie, openbaar bestuur en politiek, recreatie, religie en levensbeschouwing, sport en beweging, verenigingsleven en zorg en welzijn. Het is prettig als een leerling vrijwilligerswerk kan doen in een sector die aansluit bij zijn of haar interessegebied. Veel organisaties die al werken met vrijwilligers bieden ook maatschappelijke stages aan. Zij doen dit onder andere via speciale vacaturebanken op internet.

Een leerling kan ook zelf een maatschappelijke stage creëren. Bijvoorbeeld door aan een organisatie in de buurt te vragen om daar een stage te lopen. Of door een geheel eigen actie op te zetten. Dit kan bijvoorbeeld het organiseren van een evenement zijn om daarmee geld op te halen voor een goed doel. Of het zelf opzetten van een voorlees groep voor bejaarden. Er zijn duidelijk veel verschillende mogelijkheden voor het uitvoeren van de maatschappelijke stage. Het is wel vereist dat de school zowel eigen initiatieven als vrijwilligerswerk bij een bestaande organisatie altijd van tevoren goedkeurt als een maatschappelijke stage.